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Nuestra historia • Migraciones de Homo sapiens • 6 cápsulas

Evidencias de que Homo sapiens y Homo erectus convivieron

Parecerá increible la manera como los investigadores averiguan lo que sucedió en el pasado.

Un especialista en piojos, de nombre David Reed, analizó el ADN mitocondrial de estos insectos. Encontró que los piojos de humanos pertenecen a dos y sólo dos grupos distintos, que aun cuando se ven iguales, genéticamente son muy diferentes.

El análisis del ADN mitocondrial de los humanos permite construir un árbol filogenético y saber que todos los habitantes vivos del planeta tenemos un origen común de hace 200 ka. El resultado con los piojos es sorprendente.

El análisis de ADN de los piojos muestra que hay dos grupos. Un grupo tiene un árbol filogenético muy similar al de los humanos, lo que se conoce como árboles filogenéticos espejo. Esto sucede cuando dos especies evolucionan de manera conjunta. Este resultado no sorprende pues los humanos siempre han vivido con piojos.

Pero lo sorprendente es lo que sucede con el segundo grupo de piojos. Tienen un árbol filogenético totalmente distinto y con un ancestro común con el primer grupo de hace 1.8 ma.

¿Cómo pudo haber sucedido esto?

La explicación de Reed es que los antepasados de esos dos grupos de piojos se originaron en África. Algunos piojos viajaron a Asia hace 1.8 ma con los antepasados de Homo erectus. Cuando Homo sapiens llegó a Asia hace 50 ka con descendientes de los piojos africanos y se puso en contacto físico con erectus, adquirió sus piojos.

Ese fue el momento en que se mezclaron las dos poblaciones de piojos.

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Referencias:
Wade, Nicholas, () Before the Dawn: Recovering the Lost History of Our Ancestors. p. 89

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Los primeros pobladores de América

Cuando los genetista estudian el genoma de las poblaciones del continente americano que se han mantenido ubicadas en un mismo lugar por muchas generaciones, pueden averiguar tres cosas básicamente:

  • cuántas migraciones diferentes hubo
  • en qué época fueron esas migraciones
  • cuánta gente conformaba la población que migró.

Actualmente se sabe que el continente americano fué poblado inicialmente, hace alrededor de 15 ka, por un grupo no mayor de 100 gentes.

De ahí que la diversidad genética que existe en América es mucho menor que la que existe en Eurasia, que a su vez es mucho menor que la que existe en África. 

Los que lograron llegar a Alaska fueron pocos y dejaron pocos descendientes. El acervo genético de los indígenas americanos muestra las dificultades por las que pasaron esos ancestros que cruzaron el estrecho de Bering durante una glaciación.

Cuando alcanzaron las planicies de Norteamérica, eso les debe haber parecido como la Tierra Prometida. Se encontraron con enormes pastizales llenos de rebaños de animales herbívoros. De pronto, esos expertos cazadores siberianos tuvieron acceso a alimento ilimitado y el crecimiento de la población se disparó.

En los siguientes mil años, más o menos, llegaron hasta la punta de América del Sur, y en el camino acabaron con toda la gran fauna del continente. Tres cuartas partes de los grandes mamíferos fueron llevados a la extinción, entre ellos los mamuts, los caballos, los camellos y los perezosos gigantes.

Recomendamos la lectura de este artículo y de este otro, sobre el tema, publicados muy recientemente.

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Referencias:
Wells, Spencer, () The Journey of Man: A Genetic Odyssey. p. 141

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Los primeros pobladores de Australia

Hace 60 ka Homo sapiens vivía en el noreste de África. Para hace 50 ka, si no es que antes, empezó a extenderse hacia el este y llegó a Australia hace alrededor de 45 ka.

La distancia que recorrieron nos parece enorme pero no nos damos cuenta que el intervalo de tiempo también lo es.

Para el Homo sapiens que vivía en África, el lago Mungo del sureste de Australia quedaba a 15,500 kms de distancia.

Si suponemos que llegaron a Australia en 5 ka y que cada 20 años aparecía una nueva generación, eso significa que 250 generaciones se desplazaron 60 kms por generación o 3 km al año. No es nada.

Estos cálculos son burdos pero sirven para ilustrar que no hubo nada particularmente especial acerca de esta expansión prehistórica y ciertamente no fue una migración masiva de gente.

Además, hace 50 ka el nivel del mar estaba 200 m más abajo que el actual. África estaba conectada con la Península Arábiga, todas las islas del sureste asiático que están en la placa Euroasiática estaban unidas por tierra y Australia estaba unida a Nueva Guinea y a Tasmania.

Llegar a Australia en balsas en esa época debe haber sido perfectamente factible.

Referencias:
Finlayson, Clive, () The Humans Who Went Extinct. p. 16

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Los primeros pobladores de Europa

Hace 40 ka años Homo sapiens llegó caminando a Europa y luego a Asia, una región habitada por los Neandertales y dominada por animales. El clima estaba cambiando, haciéndose más frío. Los bosques desaparecían y eran sustituidos por sabanas donde crecían los pastos con los que se alimentaban los caballos y renos, las especies que se convirtieron en el alimento principal de los primeros pobladores de Europa.

De las especies que prosperaban en Europa, la de tamaño más grande eran los mamuts lanudos, que aunque tenían un ritmo de reproducción lento, se multiplicaban en grandes números. En las estepas rusas, los habitantes construían sus chozas con huesos de mamut. Hasta la fecha hay restos de millones de mamuts todavía congelados en la zona de Siberia.

Los recién llegados eran físicamente idénticos a nosotros, salvo que se sabe eran más altos que los humanos actuales de occidente.

Y se comportaban igual que nosotros: tenían intelecto desarrollado, eran imaginativos, cuidaban su apariencia, decoraban sus cuerpos con ropa y joyas como signos de riqueza, nivel social y parentesco.

Más aun, tenían un lenguaje complejo. Si disfrazamos a uno de ellos de saco y corbata pasaría desapercibido en las calles de Paris hoy en día.

Referencias:
Curtis, Gregory, () The Cave Painters. p. 24

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Migraciones de humanos al salir de África

En los últimos años se han hecho muchos estudios genéticos a poblaciones humanas que han permanecido en una misma región por generaciones. Todos los resultados coinciden y concluyen que somos en realidad un misma familia, cuyos ancestros aparecieron en África hace ˜200ka y salieron de ahí hace ˜100ka, para poblar todo el planeta, con excepción de la Antártida.

Los estudios consisten en analizar el ADN mitocondrial en el caso de las mujeres y el ADN del cromosoma Y en el caso de los hombres. Se analiza este ADN pues sufre muy pocos cambios de generación a generación. Las mujeres heredan el ADN mitocondrial de la madre, el cual en teoría es idéntico salvo que haya sufrido alguna mutación. Lo mismo sucede en el caso de los hombres: el cromosoma Y es igual al del padre. Por lo tanto, el ADN mitocondrial de una mujer es muy parecido al de su antepasada mujer de hace cientos de generaciones, y el del cromosoma Y de un hombre es igual, salvo mutaciones, que el de su ancestro hombre de hace cientos de generaciones.

El análisis muestra también que la diversidad genética es mayor dentro de las poblaciones que entre ellas. Esto significa que el concepto de raza es únicamente un constructo cultural: todos somos en el fondo muy parecidos, aunque nos veamos físicamente diferentes.

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El origen del hombre y su evolución. La Eva genética
 
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Origen de la humanidad y su expansión por la Tierra. Eva Mitocondrial
     
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Referencias:
Mindell, David P. (2006), The Evolving World. p. 243

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Poblaciones de Cro Magnón

Los Cro Magnón fueron los primeros Homo sapiens que llegaron a Europa. El nombre viene por la cueva donde se encontraron los primeros restos en 1868, en una población del sur de Francia llamada Les Eyzies.

Cuando oimos hablar de esa migración hacia Europa hace 40 ka, nos imaginamos hordas, pero esto es falso.

Las poblaciones eran seguramente minúsculas.

Hace 40 ka seguramente no había más de 5 mil habitantes en lo que hoy es Francia.

Los esqueletos que sobreviven de esa época muestran que la población era en general bastante sana, tan altos y robustos como los occidentales actuales, que vivían hasta la edad de 50 o 60 años.

El clima no era más frío de lo que hoy es el sur de Suecia y gozaban de comida en abundancia.

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El hombre de Cro Magnon
       
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Referencias:
Curtis, Gregory, () The Cave Painters. p. 25

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