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Obra • Darwin, el personaje más importante en Evolución • 9 cápsulas

Charles Darwin

Charles Darwin (1809-1882).

La idea de que los seres vivos evolucionaron a lo largo del tiempo, en vez de haber sido creados por una fuerza sobrenatural, es una idea que se contempló desde mucho antes de Darwin.

Sin embargo, es Darwin el primero que entiende cómo es que esto sucede y lo logra explicar con una teoría muy sencilla y muy poderosa: la selección natural.

Él era religioso en su juventud, pero el destino lo llevó a conseguir un trabajo como acompañante del capitan Robert FitzRoy para recorrer el hemisferio sur a bordo del HMS Beagle durante 5 años.

Darwin se dedicó a observar los animales que encontró en distintos lugares, a analizar los fósiles que veía, y a mandar a Inglaterra muestras de especies desconocidas en Europa.

El viaje lo marcó de tal manera que a su regreso a Inglaterra se convirtió en un estudioso de la naturaleza y desarrolló durante los siguientes 20 años su teoría, que indudablemente lo alejaría de sus creencias religiosas.

Fue por una casualidad que se enteró que Alfred Wallace ya había llegado a una teoría casi equivalente recorriendo Brazil y el sureste asiático.

Esto apresuró la presentación de su teoría a la Sociedad Linnean en Londres en 1858, y la publicación de su obra maestra El Origen de las Especies en 1859.

La teoría de Darwin, conocida como la selección natural, es la teoría que más ha impactado la visión del ser humano acerca de sí mismo, de su origen y de su lugar en el universo.

Es quizá Darwin, junto con Newton, el científico más valioso que jamás haya existido.

Este sitio contiene todo el material que Darwin produjo y que es de dominio público.

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El Genio de Charles Darwin. Parte 1
 
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El Genio de Charles Darwin. Parte 5
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Referencias:
Sarukhan, Jose, () Las Musas de Darwin. p. 10

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Darwin no sabía del intercambio horizontal de genes entre bacterias

Darwin construyó su teoría basándose en la idea que todos los organismos heredan sus rasgos a partir de sus progenitores directos.

Si un pájaro tiene un pico que le permite romper las semillas más fácilmente que el resto de la población, tendrá una ventaja evolutiva y heredará esa característica a su progenie. Su progenie a su vez la pasará a las siguientes generaciones.

Lo que Darwin nunca se imaginó es que existen excepciones a esta regla.

Las bacterias intercambian genes de manera horizontal o lateral, a partir de otras bacterias. Este hecho es la razón principal por la que las bacterias adquieren resistencia a antibióticos. Este descubrimiento se ha convertido en un reto médico para la industria farmacéutica.

Referencias:
Zimmer, Carl, (2008) Microcosm: E. coli and the New Science of Life, p. 98

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Darwin nunca explicó el origen de las especies

Es interesante saber que aun cuando el libro más famoso de Darwin se titula El Origen de las Especies, él nunca explica cómo una especie se separa para convertirse en dos especies nuevas.

Un título más apropiado pudo haber sido El Origen de las Adaptaciones pues su libro está dedicado a discutir cómo una especie dada evoluciona con el tiempo debido a adaptaciones al medio ambiente.

El problema de especiación es básico para explicar la biodiversidad que existe. Todas las distintas especies vivas y extintas descienden de un ancestro común único.

Si se quiere explicar la biodiversidad, es necesario explicar cómo surgen rasgos nuevos, cómo surgen nuevas especies.

Si la especiación no hubiera ocurrido, lo único que existiría sería un sólo tipo de individuos que habrían ido cambiando con el tiempo debido a la selección natural.

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Referencias:
Coyne, Jerry A., () Why Evolution Is True. p. 170

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Darwin reconocía que había muy pocos fósiles

Darwin sabía que él se podía apoyar en los fósiles para defender su teoría, pero también sabía que sus críticos lo iban a desafiar pues el acervo de fósiles era escaso. Si aún actualmente tenemos muy pocos fósiles, en la época de Darwin había muchos, muchos menos.

Él sabía que le iban a cuestionar por qué no se habían encontrado todos los fósiles intermedios entre una especie y otra. ´Yo creo que la respuesta está en que el registro es incomparablemente menos perfecto que lo que se supone en general’, escribió Darwin en El Origen de las Especies. ´La corteza de la Tierra es un vasto museo, pero las colecciones naturales han sido hechas de manera imperfecta y sólo a intervalos de tiempo muy largos´.

150 años más tarde sabemos que el registro fósil está lejos de estar completo. Los investigadores que se han dedicado al estudio de la fosilización y han observado cómo los animales muertos decaen con el tiempo, han replicado la química que convierte al tejido vivo en roca.

Lo que sucede es que la mayoría de los animales muertos son comidos por otros organismos, ya sea carroñeros o por insectos, bacterias u hongos. Son muy pocos los animales o plantas que inmediatamente después de morir quedan cubiertos por sedimentos. Además, son muy pocos los fósiles que tienen la fortuna de ser encontrados por un ser humano. De ahí el hecho que el registro fósil sea escaso. Pero eso no significa que los pocos fósiles con los que contamos no sean una evidencia contundente de que la evolución sucede.

Referencias:
Zimmer, Carl, (2010) The Tangled Bank: An Introduction to Evolution, p. 39

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Darwin sabía de la velocidad con la que la selección natural actúa

En el Origen de las Especies, Darwin escribió que: ´La selección natural actuará siempre con extrema lentitud, lo tengo que admitir´. Él jamás se habría imaginado que era posible observar la evolución sucediendo ante sus propios ojos.

Existen en la actualidad muchos ejemplos de experimentos que han permitido observar la evolución sucediendo en tiempo real.

El experimento de Richard Lenski ha producido en 18 años 40 mil generaciones de bacterias que son significativamente distintas a sus ancestros.

En 1971, el investigados Eviatar Nevo inició un experimento con lagartijas en una isla del mar Adriático. Desde entonces a la fecha, las lagartijas que él introdujo a la isla han evolucionado sorprendentemente.

El estudio de los pinzones de las islas Galápagos que el matrimonio Grant han llevado a cabo desde 1973 constituye otro ejemplo de evolución sucediendo ante nosotros.

En esta sección es posible encontrar más ejemplos acerca de la evolución sucediendo en nuestros días.

Referencias:
Zimmer, Carl, (2008) Microcosm: E. coli and the New Science of Life, p. 65

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Darwin usó la palabra ´evolución´ sólo una vez en su libro El Origen de las Especies

Es curioso saber que Darwin utilizó la palabra ´evolución´ exclusivamente para terminar el último párrafo de su libro El Origen de las Especies. Así es como termina el libro:

´Hay grandeza en esta concepción de la vida… mientras este planeta ha ido girando según la constante ley de la gravitación, se han desarrollado y están evolucionando, una infinidad de formas cada vez más bellas y maravillosas.´

A continuación la versión original en inglés:

´There is grandeur in this view of life … whilst this planet has gone cycling on according to the fixed law of gravity, from so simple a beginning endless forms most beautiful and most wonderful have been, and are being, evolved.´

Cuando Darwin quería expresar el concepto de evolución, utilizaba el término de ´transmutación´.

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Down House: la casa de Darwin

La casa donde vivió Darwin desde 1842 y hasta su muerte es conocida como Down House, una propiedad ubicada en el condado de Kent, en un pueblo llamado Downe, en el sureste inglés.

Ahí desarrolló su relevante teoría de la evolución por selección natural y escribió todos sus libros incluyendo El Origen de las Especies.

Actualmente es un museo, donde sobresale el estudio de Darwin. El cuarto está amueblado muy similar a como era en la época en que Darwin ahí vivía.

También es posible visitar los jardines por donde Darwin paseaba y los invernaderos donde crecía sus plantas y hacía experimentos.

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Una visita a la casa de Darwin
       
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Referencias:
Sarukhan, Jose, () Las Musas de Darwin. p. 192

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El instrumento más sofisticado al que Darwin tuvo acceso fue un microscopio óptico

Para entender la evolución biológica, debemos comenzar por Darwin, el naturalista que fue el primero en reconocer sus elementos fundamentales. Pero sería un error reducir la evolución exclusivamente a Darwin. Ni fue el primero en preguntarse el origen de los seres vivos ni fue el último en descubrir las evidencias en las que basaba sus argumentos. Es más, Darwin ignoraba mucha de la información que hoy damos por sentada.

Los únicos instrumentos a los que tuvo acceso eran microscopios ópticos de una amplificación de máximo 1300 veces. Los microscopios ópticos actuales llegan a dar amplificaciones de hasta 2000 veces y los electrónicos de hasta 10 millones de veces.

Darwin tampoco supo de las leyes de la herencia descubiertas por Mendel, ni supo de la existencia de los genes ni de la estructura de ADN. Conoció muy pocos fósiles, ignoraba la edad de la  Tierra, las técnicas para conocer la antigüedad de las rocas y nunca oyó hablar de las placas tectónicas.

¡Qué hubiera dado Darwin por vivir en nuestra época y saber todo lo que hoy sabemos!.

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La existencia de caracoles terrestres en islas desconcertaba totalmente a Darwin

En una carta del 28 de septiembre de 1856, Darwin le escribió al naturalista Philip Gosse diciendo: ´El medio de transporte … de los moluscos terrestres me desconcierta totalmente´. Uno días después, escribiéndole a su primo William Fox, Darwin dijo: ´Ningún tema me provoca más molestia y duda y dificultad, como el modo de dispersión … hacia las islas oceánicas. Los moluscos terrestres me vuelven loco´. Más aun, ese diciembre le escribió a Joseph Hooker: ´He  estado por los últimos 15 meses atormentado y endemoniado por los moluscos terrestres´.

Los gastrópodos o caracoles son la clase más extensa de los moluscos: representan el 80% de ellos y son uno de los grupos de animales más exitosos. Han existido por 500 ma, sobreviviendo o re-evolucionando después de varias extinciones masivas. Se han adaptado a casi todos los hábitats del planeta. Se conocen cerca de 35 mil especies y se sabe que decenas de miles quedan sin identificar. La mayoría son microscópicas: más pequeños que cualquier letra de este texto.

Es  muy probable que hayan poblado el planeta viajando sobre los cuerpos de dinosaurios, o más tarde, aprovechando un aventón o autoestop de un elefante, un perezoso, un león o una chita. Desafortunadamente, esto no explica cómo unos caracoles terrestres pudieron llegar a islas alejadas de los continentes.

Darwin se dedicó a resolver su duda haciendo experimentos con caracoles. Los metía en recipientes con agua de mar y los dejaba hasta por 20 días. Cuando descubrió que los caracoles sobrevivían, concluyó que era posible que un caracol flotara en el mar y fuera trasladado por una corriente marina hasta 660 millas. En El Origen de las Especies concluye que también es posible que los caracoles hayan sido transportados entre las patas de algún ave.

Las teorías de Darwin han resultado ciertas. Se han observado caracoles viajando como polizones entre las plumas de aves o las patas. Pueden volar sobre hojas durante una tormenta o adheridos al material que vaya a ser utilizado para construir un nido.

Referencias:
Tova Bailey, Elisabeth, (2010) The Sound of a Wild Snail Eating, p. 90.

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