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Obra • Contemporáneos de Darwin • 8 cápsulas

Alfred Russel Wallace

Alfred Russel Wallace (1823-1913)

Fue un naturalista inglés que viajó extensamente primero por Brasil y después por las islas de Indonesia, coleccionando especímenes locales y estudiándolos.

Es considerado el codescubridor de la selección natural junto con Charles Darwin.

Cuando Wallace estaba a punto de publicar su teoría, se lo comunicó a Darwin, por medio de una carta.

Darwin llevaba 20 años desarrollando su teoría y no la había publicado por miedo a la reacción del público y en particular de su esposa.

La teoría de Wallace se presentó en Londres en la Sociedad Linnean el 1o de julio de 1858, junto con la teoría de Darwin.

En realidad las dos teorías no son idénticas: Darwin llegó mucho más lejos que Wallace.

Wallace marcó un límite a la selección natural cuando se refería al ser humano. Nunca concibió el alma del ser humano como resultado de la evolución. Wallace le adjudicaba un origen divino.

Para Darwin era claro que el ser humano no es más que otro primate. Todas las características de esa especie de primates, sin excepción, debían ser adaptaciones.

Este sitio contiene todo el material que Wallace produjo y que es de dominio público.

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La producción de una teoría: Darwin, Wallace y la seleccion natural. Subtitulado al español
 
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La vida de Alfred Russel Wallace
     
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Referencias:
Quammen, David, (1996) The Song of the Dodo. p. 15

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Charles Lyell

Charles Lyell (1797-1875).

Lyell fue un geólogo inglés que publicó en la época de Darwin un tratado llamado Principles of Geology, donde proponía que la Tierra ha sufrido enormes cambios a lo largo de su historia, por extensos períodos de tiempo, iguales a los cambios que presenciamos hoy en día y que son producidos por fuerzas geológicas: temblores, inundaciones, erupciones, erosión.

Su libro lleva una imagen del Templo de Serapis, en Pozzuoli, Nápoles. Se trata de las ruinas de un mercado romano que son prueba fehaciente de su teoría geológica.

Se trata de 3 columnas de mármol que en su parte media muestran una región de unos 3 metros de largo donde el material fue dañado por repetidas inundaciones y erupciones. Cuando las columnas quedaban cubiertas por agua de mar, unas almejas llamadas Lithodomus se comían el material provocando el daño que hoy es visible.

Efectivamente estas columnas fueron excavadas en 1749 pues su parte baja estaba cubierta de material volcánico.

Éste fue uno de los libros que inspiró a Darwin pues ofrecía una teoría sobre la inmensidad del tiempo transcurrido, tiempo necesario para que la evolución hubiera podido actuar.

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Referencias:
Fortey, Richard, () Earth: An Intimate History. p. 18

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Ernst Haeckel

Ernst Haeckel (1834 - 1919).

Fue un biólogo, filósofo y artista alemán, defensor de las ideas de Darwin.

Es famoso por los dibujos detallados que hacía de infinidad de especies y por haber acuñado términos como células madre, antropogenia, ecología.

También por haber sido de los primeros en intentar clasificar las especies en árboles de la vida.

Pero lo que lo hizo más famoso es su teoría de la Recapitulación: Ontogenia recapitula Filogenia. Con esto él aseguraba que el desarrollo biológico de un organismo, o sea el embrión (ontogenia) resumía el desarrollo evolutivo de la especie (filogenia).

Actualmente esta teoría es considerada caduca.

Haeckel era un excelente dibujante. Produjo un libro de litografías a color y en blanco y negro, titulado Obras de Arte en la Naturaleza, que consiste de 100 hermosas impresiones de muy diversos organismos, muchos de ellos descubiertos por él mismo.

Entre las más notables sobresalen las de anémonas y otras medusas, murciélagos, pulpos, arañas, plancton, trilobites, y gran cantidad de criaturas marinas microscópicas.

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Referencias:
Gregory, Frederick., () Darwinian Revolution. p.

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Gregor Mendel

Gregor Mendel (1822-1884), un monje agustino nacido en Austria, se dedicó a experimentar con plantas de chícharos y descubrió las leyes de la herencia. Entre 1857 y 1864 clasificó, en total, 28 mil plantas, 40 mil flores y casi 400 mil semillas. Sin conocer la existencia de los genes, Mendel descubrió que podían existir ciertos rasgos recesivos que era posible que reaparecieran en generaciones muy posteriores.

Se sabe que en una ocasión le escribió a Darwin para compartir con él su descubrimiento, pero Darwin recibió la carta y la guardó en un cajón hasta que fue encontrada después de su muerte.

Es inevitable que uno se pregunte qué habría pensado Darwin de esa carta de Mendel que demostraba experimentalmente lo que Darwin suponía debía suceder en teoría.

Mendel descubrió que los rasgos se tenían por pares, heredados de padre y madre, y que podían ser dominantes (en cuyo caso los denotaremos con mayúsculas) o recesivos (que denotaremos con minúsculas).

Por ejemplo, descubrió que si cruzaba chícharos amarillos (con rasgos dominantes AA de ambos padres) con chícharos verdes (con rasgos recesivos aa de ambos padres), la primera generación iba a ser amarilla Aa, pues el rasgo amarillo era dominante.

Para la segunda generación, si él mezclaba individuos de la primera generación Aa, iba a obtener en la misma proporción todas las combinaciones posibles de los rasgos, es decir, iba a obtener AA, Aa, aA y aa. Esto equivale a tres cuartas partes de amarillos y una cuarta parte de verdes, como se puede ver en la figura.

No fué sino hasta que se descubrieron los genes, que la genialidad del trabajo de Mendel recibió el mérito que se merecía. Había sido publicado en 1865 en una revista desconocida de la Sociedad de Ciencias Naturales de Brno, ahora República Checa. La publicación fue ignorada por la comunidad científica: fue citada únicamente en 4 ocasiones entre 1866 y 1900.

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La historia de Mendel
       
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Referencias:
Sarukhan, Jose, () Las Musas de Darwin. p. 10

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Mary Anning

Mary Anning (1799-1847) nació en una familia de Dorset, Inglaterra, de muy escasos recursos. Complementaban sus ingresos vendiendo fósiles que se encontraban en Lyme Regis, en la costa sur del país.

Durante el Jurásico Temprano, hace entre 201 y 174 ma, esta zona se encontraba cubierta por un mar cálido y poco profundo, que era el habitat de muchos reptiles antiguos.

A la edad de 12 años, Mary descubrió el primer fósil completo de Ichthyosaurus y a los 24 encontró el primer Plesiosaurus. Con el tiempo se convirtió en una coleccionista y naturalista muy exitosa, en un mundo y una disciplina dominada por el sexo masculino.

Fue miembro honoraria de la Geological Society de Londres y murió de cancer de mama a los 47 años.

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Referencias:
DK Publishing, (2009) Prehistoric Life: The Definitive Visual History of Life on Earth. p. 253

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Robert Chambers

Robert Chambers (1802-1871).

Robert Chambers fue un librero, periodista y geólogo escocés, propietario junto con su hermano de la empresa editora W. & R. Chambers Publishers, empresa que existe hasta el día de hoy.

Él era un personaje muy influyente en las clases medias y altas de Escocia, consciente de que ya a mediados del siglo XIX, la visión clásica de la historia del hombre con un origen divino comenzaba a desintegrarse. La noción de un cambio lento que producía evolución había empezado a permear en el ambiente.

En 1844 escribió un libro anónimo, de título Vestigios de la Historia Natural de la Creación. Su intención era contestar las grandes preguntas que se hacía la sociedad. ¿Cómo y cuándo comenzó la tierra? ¿Cómo ha cambiado? ¿Cómo comenzó la vida? Esta publicación fue objeto de numerosas críticas pues proponía que el mundo se había creado a partir de una nube de gases, la vida había surgido de manera espontánea y los fósiles habían transmutado de uno a otro, de seres acuáticos a reptiles, de reptiles a aves, hasta producir los simios y luego a los humanos.

Muchos años después se supo que el autor de este libro era Robert Chambers, quien trabajó para Sir Walter Scott, autor inglés de Ivanhoe, Rob Roy y muchas otras novelas hoy clásicas.

La propuesta de Chambers carecía de la explicación del mecanismo que diera cuenta de las transformaciones que él describía.

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Referencias:
Lewis-Williams, David, (2002) The Mind in the Cave: Consciousness and the Origin of Art. p. 20

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Thomas Henry Huxley

Thomas Henry Huxley (1825-1895).

Es mejor conocido como el Bulldog de Darwin, pues aun cuando no estaba totalmente convencido del gradualismo de la evolución, en público siempre defendió a Darwin a capa y espada.

Fue de los primeros en conocer la teoría de Darwin, aun antes de que se publicara. Se dice que su reacción inicial fue decir: ""¡Qué extremadamente tonto fui de no haber pensado lo mismo!"".

Es famoso por haber acuñado el término agnóstico, por haber sido el primero en decir que las aves descienden de los dinosaurios y por haber defendido a Darwin en el famoso debate con el Obispo de Oxford Samuel Wilberforce.

Wilberforce atacó a Huxley pidiéndole que ""dijera si descendía de los monos por parte de padre o de madre"".

La historia cuenta que Huxley le contestó algo como ""prefiero descender de un mono que de un hombre magníficamente dotado por la naturaleza y de gran influencia, que utiliza sus dones para ridiculizar una discusión científica y para desacreditar a quienes buscaran humildemente la verdad"".

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Referencias:
Shermer, Michael, () Why Darwin Matters: The Case Against Intelligent Design. p. 29

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Thomas Malthus

Thomas Malthus (1766 - 1834).

Fue un clérigo y economista inglés que publicó su teoría en 1798 bajo el título de Ensayo Sobre el Principio de la Población.

Malthus argumentaba que la población humana crece geométricamente, pero el abasto de alimentos crece sólo aritméticamente.

Crecimiento geométrico significa que el aumento es proporcional a lo que había anteriormente. Un ejemplo de crecimiento geométrico es la serie 2, 4, 8, 16, 32, 64, 128, etc.

Crecimiento aritmético significa crecimiento con una cantidad fija. Por ejemplo la serie 2, 4, 6, 8, 10, 12, 14, etc.

Como la población crece mucho más rápido que los alimentos, llega un momento en que la población los sobrepasa.

Darwin leyó a Malthus y generalizó la teoría a todas las especies. Se dio cuenta cuenta que aun especies que se reproducen muy lentamente, como los elefantes, con suficiente tiempo llegan a superar sus recursos.

Entonces debía existir cierta competencia entre los individuos para hacerse de los pocos recursos. Al no haber suficientes recursos, existía una lucha por sobrevivir.

Como Darwin también sabía que entre los individuos de cada especie hay variedad, concluyó que algunos rasgos debían permitirle a ciertos individuos el ser más aptos. Los que son más aptos llegan a la edad reproductiva, dejan descendencia y heredan sus rasgos. Los menos aptos mueren antes de reproducirse, no dejan descendencia y sus rasgos desaparecen.

Esa era exactamente la manera como las poblaciones iban evolucionando con el tiempo.

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Referencias:
Tudge, Colin., () The Day Before Yesterday. p. 77

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