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Especies famosas • Mamíferos • 10 cápsulas

Él éxito de los mamíferos

Los mamíferos habían existido durante los 100 ma antes de la extinción masiva al final del Cretáceo, pero eran pequeños, insignificantes y muy probablemente tenían vida nocturna.

¿Porqué se vieron beneficiados de una explosiva radiación adaptativa al principio del Terciario?

La respuesta más aceptada es que fueron capaces de llenar los nichos ecológicos que los dinosaurios, quienes previamente habían sido las especies dominantes, dejaron vacíos al sufrir la extinción.

Recomendamos la lectura de este artículo sobre el tema, publicado muy recientemente.

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¿Qué son los mamíferos?
       
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Referencias:
Mayr, Ernst, () What Evolution Is. p. 133

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Evolución de los perros

Hace 6 ma, el planeta se empezó a enfriar. Se formaron capas de hielo sobre Antártica y Groenlandia. Los hielos del hemisferio norte se extendieron hacia el norte de Europa y el norte de América.

En África, en la zona del Gran Valle del Rift, el clima se hizo seco y esto provocó que unos primates que vivían en los árboles se mudaran y adaptaran a los pastizales. Evolucionaron hacia bipedismo, domaron el fuego, aprendieron a cazar y fueron cazados. Se convirtieron en lo que hoy vemos en el espejo.

Al mismo tiempo que nuestros antepasados dejaban los árboles, en América del Norte vivía el animal que luego se convertiría en el primer fósil de cánido, Canis ferox, una especie de coyote de la familia de los lobos.

Nadie se habría imaginado que esas dos especies llegarían a ser los mejores amigos.

Hace 2.5 ma se intensificó la glaciación. Las capas de hielo aumentaron hasta llegar a espesores de 3 kms. Bajó el nivel del mar y Siberia quedó conectada con Alaska en lo que se conoce como Beringia.

Los coyotes deben haber migrado por Beringia hacia Asia y Europa. Un fósil de Homo erectus, de la región de Georgia y de 1.75 ma de antiguedad, fue encontrado junto con un cráneo perfecto de Canis etruscus, lo que significa probablemente que el antepasado del hombre y el antepasado del perro ya convivían.

Los perros, Canis lupus, aparecen en el registro fósil en Alaska hace 1 ma y en Europa hace 500 ka.

Los humanos probablemente coevolucionaron junto con los perros, los primeros beneficiándose de la función del perro como guardián que ladra, los segundos comiendo de la basura que dejaban los humanos.

Evidentemente los primeros humanos amansaron y domesticaron a los coyotes, eventualmente seleccionando razas para crianza y finalmente produciendo al perro doméstico.

Recomendamos la lectura de este artículo sobre el tema, publicado muy recientemente.

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Evolucion del perro Arqueologia y genetica 26 000 años
       
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Referencias:
Hare, Brian and Woods, Vanessa, (2013) The Genius of Dogs: How Dogs are Smarter Than You Think. p. 20

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La dieta de un mamífero impacta en la anatomía, en la conducta y en sus hábitos de reproducción

Lo que un animal come afecta no sólo la forma de su cuerpo sino su comportamiento y sus habitos reproductivos.

Los herbívoros, como las gacelas, necesitan dientes que puedan triturar el alimento rico en celulosa, y estómagos grandes para digerirlo. El andar recolectando hierba requiere de pasar mucho tiempo en espacios abiertos. Estas especies han tenido que desarrollar buenas estrategias de defensa e inclusive han encontrado que pastar en manadas les ofrece seguridad. Esto a su vez afecta el sistema social y la manera como los machos cortejan a las hembras.

Los carnívoros, por otro lado, necesitan cuerpos ágiles y atléticos para correr a gran velocidad, tan rápido como sea necesario para cazar a la presa. Tienen dientes filosos para despedazar a sus víctimas. Y han desarrollado diferentes estrategias para la cacería. Algunos lo hacen en manada, como los lobos, y otros básicamente de manera individual, como los tigres y los osos polares.

Referencias:
Attenborough, David (2002), Life on Air. p. 375

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Lémures: los primates de Madagascar

Los lémures son quizá los primates más bellos que existen y sólo habitan la isla de Madagascar, al este de África.

Cuando Madagascar se separó de África y de India, hace entre 160 y 120 ma, no existían los primates todavía. Era la época del dominio de los dinosaurios.

Los fósiles de primates más antiguos que se conocen, antepasados de los lémures actuales y de todos los demás simios y monos, son de hace unos 60 ma y se han encontrado en Europa y Norteamérica. Son posteriores a la desaparición de los dinosaurios.

La pregunta que se hace uno es: ¿cómo es que llegaron a Madagascar los lémures?

Evidentemente también había ancestros de lémures en África, que colonizaron Madagascar cuando el espacio entre África y Madagascar no era todavía muy grande. Seguramente unos cuantos de esos primates llegaron sobre ramas o troncos.

Lo interesante es que los lémures evolucionaron exitosamente en Madagascar y desaparecieron de África. Hoy existen en la isla del orden de 30 especies y se sabe de por lo menos 12 extintas.

Tuvieron una historia muy distinta a la de sus parientes africanos, pues no sufrieron el acecho de depredadores como hienas o leopardos, ni tuvieron que competir con monos o simios. Es curioso que no desarrollaron cerebros grandes y en cambio desarrollaron el dominio social de las hembras.

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El Lemur. Sobreviviendo en la naturaleza. En español
 
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Lémures de Cola Anillada
     
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Referencias:
Quammen, David, (1996) The Song of the Dodo. p. 241

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Los mamíferos vivientes más primitivos: equidnas y ornitorrincos

Existen actualmente dos especies de mamíferos que retienen las características de los reptiles, el grupo animal del cual descendemos todos los mamíferos. Éstos son los equidnas (Tachyglossus aculeatus) y los ornitorrincos o monotremas (Ornithorhynchus anatinus).

El hecho que más llama la atención de estos animales es la manera como se reproducen. Ponen huevos como las aves y los reptiles, en lugar de tener crías que nacen vivas, como todos los demás mamíferos. Sin embargo, son mamíferos pues las crías se alimentan de leche materna hasta llegar a la edad en que pueden sobrevivir solos.

Estos ejemplares permiten dar una idea de cómo debieron haber sido los primeros mamíferos, como Hadrocodium wui, que vivió hace alrededor de 195 ma y es el fósil más cercanamente emparentado a todos los mamíferos.

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Rare Footage of Baby Platypuses Hatching
 
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Y los mamíferos pusieron huevos
     
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Referencias:
Attenborough, David (2002), Life on Air. p. 376

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Origen de los monos del nuevo mundo o platirrinos

Los monos de nuevo mundo, llamados platirrinos, se caracterizan por tener colas largas y prensiles, hocicos achatados, fosas nasales que apuntan lateralmente y tener un antepasado en común. Por el contrario, los monos del viejo mundo o catarrinos nunca tienen colas prensiles y sus fosas nasales son redondas y apuntan hacia abajo. ¿Cómo están relacionados entre ellos estos monos?

Los fósiles de primates más antiguos que se conocen en América son de hace 23 ma, mientras que los de África son de hace 60 ma. De aquí que sea lógico pensar que los monos de América son posteriores y provienen de los monos de África.

En base a estudios genéticos hechos en los monos a ambos lados del Atlántico, actualmente existe consenso que los platirrinos comparten un antepasado común con los catarrinos y los simios, que vivió hace alrededor de 40 ma. La pregunta que surge es: ¿Cómo llegaron los monos al continente americano?

Sudamérica se separó de África muchos antes de que ese ancestro viviera. Si la apertura del Atlántico del Sur fue lo que provocó que los monos del nuevo mundo se aislaran de los del viejo mundo, entonces ese antepasado debió haber vivido hace alrededor de 110 ma. Esto resulta ser imposible pues hace 110 ma ni siquiera había primates.

Lo que estas conclusiones sugieren es que seguramente algunos monos del nuevo mundo llegaron a América del Sur por medio de dispersión biológica desde África, en balsas formadas por restos vegetales durante las tormentas tropicales, como troncos y ramas. Actualmente la distancia más corta entre Brazil y África es de 2900 kms, pero hace 40 ma esa distancia era de 1,500 kms. Además hay evidencias de que el Atlántico se ha hecho más profundo con el tiempo, lo que hace factible pensar que hayan existido islas que hoy están bajo el agua. Si agregamos la existencia de corrientes marinas de este a oeste, no resulta aventurado estimar que ese viaje les pudo haber tomado a algunos monos, hace 40 ma, en condiciones favorables, entre 7 y 11 días.

 

Éste es un artículo publicado recientemente acerca del tema, quizá te interese.

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Mono Aullador
 
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Monos del Viejo Mundo y del Nuevo Mundo
     
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Referencias:
The Monkey´s Voyage: How Improbable Journeys Shaped the History of Life, Alan de Queiroz, Pag. 209.

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Paraceratherium: el mamífero más grande que jamás haya existido

Hace alrededor de 23 ma, en lo que hoy es Pakistan, vivía el mamífero más grande de todos los tiempos.

Se trata de una especie de rinoceronte, que tenía un cuello largo como de jirafa. Como era herbívoro, ese cuello largo le debió haber permitido llegar hasta las copas más altas de los árboles.

Medía 5.5 m desde el piso hasta los hombros: eso es casi la altura de una construcción de dos pisos.

El hecho que un herbívoro de ese tamaño haya podido evolucionar y sobrevivir implica que la vegetación era mucho más rica que en la actualidad, es decir, que el clima era muy húmedo y donde hoy hay pastos había bosques.

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The Biggest Land Mammal Of The Planet
       
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Referencias:
Beerling, David, (2007) The Emerald Planet: How Plants Changed Earth´s History. p. 187

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¿Cómo son los primates?

Hace 100 ma nuestros ancestros probablemente se parecían a las musarañas, con cuatro patas cortas, una larga cola, ojos apuntando a ambos lados y cerebro pequeñísimo con poca corteza cerebral.

A partir de ese momento comenzaron a evolucionar hacia una forma antes desconocida: los primates.

Todos los primates vivos actualmente compartimos una serie de rasgos:

  1. Pulgar separado de los demás dedos, que puede girar sobre su eje y empuñar objetos,
  2. Inclusive algunos primates tiene pulgar oponible en los pies. El humano lo perdió al evolucionar pies planos para caminar.
  3. Uñas planas en vez de garras.
  4. Par de ojos que apuntan hacia el frente.
  5. Visión a color.
  6. Dos glándula mamarias.

Se estima que el ancestro común de todos los primates actuales vivió hace 81 ma, antes de que se extinguieran los dinosaurios.

Nuestros parientes primates más lejanos son los lemures de Madagascar, de quienes son separamos hace 63 ma.

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El Orangutan (Documental) Sobreviviendo en la naturaleza
 
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What is a Primate?
     
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Referencias:
Zimmer, Carl., (2010) The Tangled Bank: An Introduction to Evolution. p. 342

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¿Cuáles son los primates?

Los primates son un orden de mamíferos que comprende los prosimios, los tarseros, los monos del nuevo mundo, los monos del viejo mundo y los simios. No son parientes cercanos a ningún otro orden de mamíferos: los más cercanos son los colugos (Galeopithecus) y las musarañas (Scandentia). El fósil más antiguo que se conoce es del final del Cretáceo (60 ma).

Los monos del viejo mundo dieron lugar hace 33-24 ma a los simios, cuya principal característica es no tener cola. Aegyptopithecus ya tenía características antropoides. Proconsul ya es claramente un simio, antepasado del hombre y de los simios africanos.

Los simios actuales son los africanos (gorila, chimpancé, bonobo y humano) y los asiáticos (gibón y orangután).

Ninguna persona que esté bien informada cuestiona la evolución del hombre a partir de los primates, específicamente de los antepasados de los simios.

Las evidencias son avasalladoras:

  1. Anatómicas. Desde los detalles más minúsculos, la anatomía de los humanos coincide con la de los simios africanos, muy en particular con los chimpancés y bonobos.
  2. Geológicas. Aunque hay pocos fósiles de ancestros de primates, los que existen de hace 5 ma a la fecha documentan la naturaleza de las etapas intermedias entre el hombre y el ancestro común con los chimpancés y bonobos.
  3. Moleculares. Las moléculas, al igual que la anatomía y los genes, evolucionan. La similitud entre moléculas del hombre y de los simios, como hemoglobina y otras proteínas y enzimas, refuerza las demás evidencias. Las del hombre son muy parecidas a las de los chimpancés, poco menos parecidas a las de los gorilas, aun poco menos parecidas a las de los orangutanes. El parecido va disminuyendo conforme se van alejando en parentesco.
  4. Genéticas. Infinidad de genes son iguales o muy parecidos, además de estar en la misma ubicación en el genoma del hombre y los chimpancés. Igual que con las moléculas, el parecido disminuye conforme disminuye el parentesco con las demás especies de primates.
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What is a Primate?
       
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Referencias:
Mayr, Ernst, () What Evolution Is. p. 234

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¿Cuántos mamíferos existen?

De todas las especies que se conocen, los mamíferos nos son muy familiares, sin embargo hay muy pocos comparados con otros grupos.

Hay 4,800 especies de mamíferos, 9,800 especies de aves, 7,150 de reptiles, 4,000 anfibios y sólo de escarabajos hay del orden de 400,000.

Recomendamos la lectura de este artículo sobre el tema, publicado muy recientemente.

Aquí se pueden encontrar hechos interesantes acerca de los mamíferos.

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¿Qué son los mamíferos?
       
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Referencias:
Mayr, Ernst, () What Evolution Is. p. 208

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