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Especies famosas

 

Especies famosas • Especies extintas • 15 cápsulas

Alca gigante

Durante los años que Darwin vivió en la casa Down, desarrollando sus ideas acerca de la evolución, los últimos ejemplares de una de las especies europeas más célebres, el alca gigante (Pinguinus impennis), desaparecían.

Las alcas eran unas aves de casi un metro de altura que no volaban, pero nadaban y hasta buceaban. Se les llamó pingüinos aunque no estaban relacionados con ellos.

Fueron víctimas de la cacería pues su carne era muy apetitosa y sus huevos, de hasta 13 cm de longitud y 400 gr de peso, eran muy apreciados como alimento. Además empoballaba un único huevo al año. Las alcas tenían las características perfectas para convertirse rápidamente en una especie destinada a la extinción.

Se sabe que uno de los últimos ejemplares vivió en Islandia. Lo mataron en el verano de 1821. Los restos fueron comprados por un conde danés de nombre Frederik Christian Raben, quién se los llevó a su castillo y permanecieron en manos privadas hasta 1971 cuando aparecieron en una subasta en Londres. El Instituto de Historia Natural de Islandia organizó una colecta entre los ciudadanos, logrando completar la cantidad necesaria para recuperar el ejemplar. La línea aérea Icelandair ofreció inclusive dos asientos gratis para que el ave y el director del instituto se transportaran de Londres a Reykjavik.

También se sabe que las últimas personas en ver alcas vivas fueron tres individuos que una noche de junio de 1844 remaron desde la costa de Islandia hasta la isla Eldey, donde encontraron dos ejemplares — los últimos vivos — y un huevo. Los extrangularon, se los llevaron a tierra y los vendieron por el equivalente de 9 libras esterlinas actuales. Dejaron el huevo en el lugar pues se había roto durante el forcejeo con las alcas. Se cree que uno de esos ejemplares es el que está en exhibición en el Museo de Historia Natural de los Ángeles.

Antes de que llegaran los humanos a Europa, las alcas se ubicaban desde Noruega hasta Terranova, y desde Italia hasta la Florida. Su población debe haber andado en los millones de individuos. Cuando los primeros pobladores llegaron a Islandia, las alcas pasaron a formar parte del menú para la cena. Se han encontrado restos de alcas en basura doméstica que datan del siglo X.

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El Alca Gigante por David Min
 
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The Great Auk - By Bahar C. : Science Project
 
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La extinción es para siempre ...
   
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Referencias:
Kobert, Elizabeth (2014), The Sixth Extinction: An Unnatural History, p. 56.

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Dodo

El Dodo (Raphus cucullatus) era una paloma enorme, muy parecida a un pavo, endémica de la isla de Mauricio, al sureste de Madagascar.

No volaba pues en la isla no tenía depredadores. Convivía con las tortugas gigantes que también habitaban la isla.

Cuando los colonizadores holandeses llegaron a la isla, acabaron con las tortugas pues las llevaban vivas en sus barcos de regreso a casa.

Las tortugas les funcionaban como latas en la despensa. Las apilaban boca arriba, lo cual les impedía moverse. Cuando los marinos tenían hambre, lo único que tenían que hacer era matar una tortuga y disfrutar de su carne que es muy sabrosa.

No comían Dodo, pues decían que su carne era dura y amarga.

Pero también acabaron con los Dodos. Al último lo mataron en 1680. Los mataban solo por deporte.

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Why did the dodo die out?
 
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Documental del Dodo (extinto
     
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Referencias:
Referencia. Adams, Douglas, () Last Chance to See. p. 203

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Especies que los primeros pobladores de América llevaron a la extinción

La evidencia de que los primeros pobladores de América, hace entre 15 y 20 ka, acabaron con multitud de especies por cacería excesiva, es apabullante.

Llevaron a la extinción al mamut lanudo, mamut americano, perezoso terrestre, gliptodonte, castor del tamaño de un oso, gato con dientes de sable, león americano, chita, camello, caballo y muchos otros mamíferos grandes que habían evolucionado en Norte y Sudamérica, donde no había homínidos, por lo que no le tenían miedo a los humanos cuando éstos aparecieron.

Recomendamos la lectura de este artículo sobre el tema, publicado muy recientemente.

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El mamut de los hielos
 
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Prehistoria: Caza del mamut
 
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Mamut lanudo bebé viaja a Hong Kong
   
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Referencias:
Referencia. Shermer, Michael., (2004) The Science of Good and Evil: Why People Cheat, Gossip, Care, Share, and Follow the Golden Rule p. 97

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Extinciones en cascada: Isla de Barro Colorado

Cuando se construyó el Canal de Panamá, las aguas del río Chagres se represaron para formar el lago Gatún, y lo que por millones de años había sido la cima de una montaña, se convirtió en una isla que hoy se conoce como la Isla de Barro Colorado.

Tiene únicamente 54 kilómetros cuadrados pero ha recibido una atención enorme de parte de la comunidad científica. Desde 1923 fue declarada reserva natural.

Los mamíferos depredadores grandes, como el puma y el jaguar, se extinguieron casi desde el principio. Para 1970, alrededor de 45 especies de aves ya habían desaparecido.

Los expertos llegaron a la conclusión que lo que sucedió fue que como los depredadores grandes (puma y jaguar) se extinguieron, entonces sus presas, que eran los mamíferos pequeños, como los jabalís americanos, los tlacuaches, los coatís, se reprodujeron sin control y acabaron con muchas especies de aves. Este ejemplo muestra la vulnerabilidad de los ecosistemas.

La isla de Barro Colorado, al igual que islas como Tasmania, Mauricio o Bali, es un laboratorio perfecto para estudiar la interacción entre especies.

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Barro Colorado: Un vistazo a la ciencia y los cientificos que trabajan en la isla de Barro Colorado
       
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Referencias:
Referencia. Quammen, David, (1996) The Song of the Dodo. p. 344

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La gran mayoría de las especies están extintas

De todas las especies que han existido en el pasado, se estima que el 99.9% de ellas se ha extinguido. Lo que vemos a nuestro alrededor es sólo una pequeñísima muestra de lo que la evolución ha producido.

Actualmente existen dos especies de elefantes: los africanos y los asiáticos. En el pasado existieron al menos 150 especies diferentes.

Se conocen cuatro especies de hienas y se sabe que en el pasado hubo cerca de 70 distintas.

Hoy hay 200 especies de primates: simios, monos y prosimios como los lémures y los tarseros. Sin embargo, se sabe que existieron del orden de 6,500 especies de primates.

Al día de hoy hay sólo una especie de homínidos, nosotros, los seres humanos. Se sabe que desde que nuestra famiilia apareció hace 7 ma debe haber habido cerca de 20 especies distintas.

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Animales Extinguidos
 
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Animales extintos más impresionantes
     
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Referencias:
Referencia. Tudge, Colin., () The Day Before Yesterday. p. 114

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Mamuts

Los mamuts habitaron el norte de América y de Asia, siendo una de las especies más abundantes de los últimos 100 ka. Y después se extinguieron sin que quede claro cuál fue la razón.

No se conoce ningun evento catastrófico de los últimos 10 ka que hubiera podido causar su desaparición, como sucedió con los dinosaurios.

Estudios genéticos recientes muestran que las poblaciones de mamuts comenzaron a declinar durante o un poco después del apogéo de la última glaciación, hace alrededor de 20 ka, cuando los ricos pastizales del Ártico donde los mamuts encontraban alimento, fueron reemplazados por los bosques actuales. El clima del planeta cambió radicalmente y las especies que ya se habían adaptado al frio se vieron fuertemente afectadas.

Las poblaciones de mamuts de Norteamérica y Asia se extinguieron totalmente hace 8 ka, aunque en dos localidades aisladas sobrevivieron algunos ejemplares: en las islas Pribilof al oeste de Alaska, y en la isla Wrangel en la costa noreste de Siberia, donde sobrevivieron hasta hace 3,7 ka.

Resulta muy sospechoso que su desaparición coincida con la llegada a América de otra especie con un cerebro asombrosamente grande, con la capacidad de transformar el medio ambiente en su propio beneficio y tener la particularidad de ser extremadamente destructiva.

El consenso actual es que la combinación de cambio climático, cacería humana y desaparición de la tundra del Ártico fueron las causas que llevaron a estos enormes mamíferos a su extinción.

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The last of the mammoths | Natural History Museum
 
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El mamut de los hielos
     
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Referencias:
Shapiro, Beth (2015). How to Clone a Mammoth, p. 2

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Moa

Los moas eran una aves no voladoras, endémicas de Nueva Zelanda. Existieron alrededor de 10 especies distintas, variando en tamaño desde similares a pavos hasta del doble de un avestruz.

Las más grandes eran Dinornis robustus y Dinornis novaezelandiae.

Eran quizá las aves más altas que han existido, llegando a medir hasta 3.5 metros de altura.

Los moas son un caso extremo de las aves no voladoras pues no tenían alas. Ni siquiera tenían vestigios de los huesos del ala.

Prosperaron en las dos islas de Nueva Zelanda hasta la llegada de los Maoris en el año 1250.

Fueron presas fáciles por la misma razón que el Dodo. Evolucionaron sin conocer depredadores durante decenas de millones de años. Los Maoris los masacraron, contradiciendo el mito del buen salvaje que vive en armonía con su entorno.

Cuando los europeos llegaron a Nueva Zelanda, no quedaba vivo un sólo moa.

La matanza de moas no fue la única que llevaron a cabo los Maoris. Alrededor de otras 20 especies de aves desaparecieron en poco tiempo. Especies de ranas y de insectos no voladores también se extinguieron debido a que los Maoris llegaron junto con ratas que se reprodujeron sin control y depredaron estas especies.

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Moa Gigante. Dinornithidae. Aves gigantes extintas
       
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Referencias:
Referencia. Dawkins, Richard, () The Ancestor´s Tale: A Pilgrimage to the Dawn of Evolution. p. 279

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Nunca conoceremos algunas especies extintas de la India

Hace alrededor de 175 ma, la India, que formaba parte de Gondwana, se separó y comenzó su larga existencia como isla mientras viajaba a una velocidad de 15 cm por año, hacia el norte para colisionar con Asia hace alrededor de 45 ma.

La India de esa época era una especie de Australia, una enorme isla aislada del resto de los continentes.

Ahí debieron evolucionar multitud de especies muy distintas a lo que existía en el resto del planeta.

Desafortunadamente, hace 60 ma la superficie de la India fue arrasada por la lava de las erupciones de los volcanes del Decán, las más grandes de las que se tenga registro.

Las rocas que se conocen actualmente, que tienen espesores de miles de metros y cubren el centro y el sur de la India, son de esa época. No hay vestigios de las rocas anteriores.

Nunca sabremos qué criaturas existieron ahí.

Referencias:
Tudge, Colin., () The Day Before Yesterday. p. 44

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Oso de las cavernas

El oso de las cavernas (Ursus spelaeus) es una especie extinta que habitó Europa hasta hace alrededor de 25 ka.

Pocas especies de animales extintos se conocen tan bien como Ursus spelaeus, pues se han encontrado un gran número de restos fósiles. Durante el siglo XIX, los exploradores encontraron cuevas en Alemania, Francia, Suiza, Austria, Italia, Hungría, Czechoslovaquia, Polonia, Rusia y Bélgica, con gran cantidad de huesos de spelaeus.

Estos enormes osos convivieron con los Neandertales y después con nuestros antepasados, durante el final de la última glaciación, que sucedió en el Pleistoceno, iniciando hace 110 ka y terminando hace 12 ka.

Sus cráneos eran ligeramente más grandes que los de sus parientes actuales: los osos polares (Ursus maritimus), los osos negros (Ursus americanus) y los osos pardos (Ursus arctos). Los osos de las cavernas y sus parientes descienden todos de Ursus minimus, que vivieron en Europa hace 5 ma y se extinguieron hace 1.8 ma.

Los spelaeus coexistieron con elefantes, leones y rinocerontes que poblaban Europa antes de la llegada del ser humano, para después desaparecer.

Existen representaciones pictóricas de estos osos en las cuevas del paleolítico, como la cueva de Chauvet en Francia.

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Los últimos osos de las cavernas
 
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Documentary - Ice Age Giants 2of3: Land of the Cave Bear
     
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Referencias:
Kurtén Björn (1976), The Cave Bear.

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Pájaro elefante

En la isla de Madagascar vivió una criatura parecida a los avestruces que medía 3 metros de altura, pesaba media tonelada y se movía por el paisaje sobre un par de patas como de elefante.

Era un pájaro gigante, comunmente llamado Pájaro elefante, de la especie Aepyornis maximus. Quinientos kilos de huesos, carne y plumas. Ponía huevos de casi 8 litros.

La especie sobrevivió hasta que llegaron los humanos hace algunos milenios, cuando los empezaron a cazar, cambiaron su ecosistema o se comieron unos enormes huevos revueltos.

Hace mil años Aepyornis existía solo en Madagascar, hoy en día no existe en ningún lugar.

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Aepyornis
       
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Referencias:
Referencia. Quammen, David, (1996) The Song of the Dodo. p. 2

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Paloma migratoria

Esta paloma (Ectopistes migratorius) llegó a ser en algún momento el ave menos escasa en el planeta.

Sólo hace dos siglos la paloma migratoria era impresionantemente numerosa. Habitaba el este de Norteamérica, desde Nueva Escocia hasta el Mississippi y desde el estado de Illinois hasta el estado de Massachusetts.

Se sabe que cuando volaban en parvada, el cielo se oscurecía. Un explorador francés de nombre Bossu escribió en 1760 que los cazadores, con un único disparo al aire, mataban 80 ejemplares.

John James Audubon, un naturalista francés que vivía en los Estados Unidos, escribió por 1810 que vió cruzar una parvada sobre el estado de Kentucky que tardó tres días en pasar.

El ansia de masacre del ser humano acabó con estas palomas en muy poco tiempo. Bastó reducir la población de 3 mil millones de palomas a un estado vulnerable para que en muy poco tiempo desapareciera completamente.

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La extinción es para siempre ...
       
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Referencias:
Referencia. Quammen, David, (1996) The Song of the Dodo. p. 306

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Perezosos gigantes

Estos enormes perezosos terrestres evolucionaron en Sudamérica donde sobrevivieron hasta que llegaron los seres humanos hace más de 10 ka.

Darwin, en su viaje por Sudamérica, encontró fósiles de ellos y los mandó a los museos británicos.

Sin embargo, parece que algunos sobrevivieron en las Antillas hasta hace 500 años. Hay reportes del cronista español Gonzalo Fernández de Oviedo, quien en los 1500´s escribió que vió ""a una de las criaturas más lentas del mundo, tan pesada y torpe que dificilmente puede dar más de 50 pasos en un día"".

Resulta fácil entender cómo para los humanos que primero poblaron el continente debió haber sido muy fácil cazar a estos animales sin darse cuenta que los llevaban a la extinción.

Estos perezosos son parientes cercanos de los pequeños perezosos arbóreos de Centro y Sudamérica.

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El Perezoso gigante
       
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Referencias:
Referencia. Quammen, David, (1996) The Song of the Dodo. p. 31

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Quagga

Equus quagga quagga es uno de los íconos de la extinción, aunque probablemente no se trate de una especie distinta de las cebras actuales sino de una subespecie.

Los quaggas parecían cebras pero de otra coloración. Tenían franjas únicamente en la cabeza, el cuello y la parte anterior del cuerpo, intercaladas con regiones cobrizas en lugar de blancas, como sucede en las cebras comunes. Lo que sí tenían blanco era las patas y la parte inferior del cuerpo.

Los quaggas habitaban las planicies del sur de África en los siglos XVIII y XIX, pero como eran animales difíciles de domesticar y amansar, los pobladores los consideraban una peste. Competían por los pastizales con el ganado, por lo que fueron víctimas de la cacería para consumirlos como alimento.

En 1886, cuando era evidente que los quaggas peligraban, se emitió una restricción a la cacería. Desafortunadamente fue demasiado tarde. El último quagga ya había muerto hacía 3 años en el zoológico de Amsterdam. Los últimos individuo silvestres había sido cazados antes de 1880.

Las fotografías que existen son todas de un mismo ejemplar hembra, residente del zoológico de Londres. Murió el 15 de julio de 1872, después de haber estado en cautiverio por 21 años.

Actualmente existe un proyecto llamado Quagga Project que pretende regresar a la vida a los quaggas. Los responsables del proyecto argumentan que como se trataba de una subespecie de cebra, las cebras actuales conservan los genes de los quaggas. Por consiguiente, ellos proponen que a través de selección artificial será posible producir ejemplares de quaggas.

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Reconstruyendo una especie
 
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Referencias:
Fuller, Errol, (2013) Lost Animals: Extinction and the Photographic Record. p. 194

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Tigre de Bali

En la isla de Bali, en el archipiélago de Indonesia, vivía hasta 1937 un tigre, Panthera tigris balica, subespecie de los tigres asiáticos.

Hoy en día no hay tigres de Bali ni en los zoológicos. Su extinción se debió a los factores que ya se conocen: cacería y cambios en su ecosistema.

En la isla de Java, cercana a Bali, habia otra subespecie, Panthera tigris sondaica, que también se extinguió en los años 1970.

La especie Panthera tigris parece haberse originado en el este de Asia, posiblemente hace cerca de 2 ma.  Desde ahí se dispersó por todo el continente asiático. Eventualmente, algunas poblaciones se aislaron geograficamentes, evolucionando en 8 subespecies separadas de las demás.

Los tigres llegaron a habitar en el sur desde la costa del mar Caspio, hacia India y Malasia, hasta las islas occidentales de Indonesia (Java, Sumatra y Bali) pues se encontraban unidas por tierra debido a que eran tiempos de glaciaciones y el nivel del mar era muy bajo.

Al norte llegaron por Indochina y China hasta la costa este del sur de Rusia.

Hoy día se sabe que quedan entre 5 y 7 mil ejemplares en el planeta.

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Referencias:
Quammen, David, (1996) The Song of the Dodo. p. 2

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Tigre de Tasmania

El Thylacine o tigre de Tasmania (Thylacinus cynocephalusera) un marsupial nativo de Australia, Tasmania y Nueva Guinea.

Los de Tasmania aprendieron a convivir con seres humanos desde hace 20 ka, pero en 1803 llegó una población grande de ingleses que se estableció ahí con sus perros y ovejas. Hablaban de haber visto a sus perros atacar a un animal feroz que parecía un tlacuache con cara de perro.

Pero sucedió algo inaudito: los pocos thylacines que había en Tasmania aprendieron a atacar a las ovejas y eso desagradó mucho a los ingleses, quienes se dedicaron a matarlos. La cacería con recompensa comenzó en 1830.

Seguramente la población de thylacines nunca fue muy grande pues ya para 1920 sólo se reportó la presencia de cuatro de ellos. En 1930 se reportó la cacería del último thylacine silvestre.

El último en cautiverio murió en un zoológico en 1933.

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Último tigre de Tasmania: Thylacine. 1933
 
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Referencias:
Quammen, David, (1996) The Song of the Dodo. p. 279

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