La superioridad tecnológica de los humanos modernos llevó a la extinción de los neandertales

  • El análisis de dientes fósiles permite conocer mejor el tiempo en que ambos grupos convivieron en Europa.

Hace casi 42.000 años, los antiguos humanos comenzaron a utilizar un nuevo conjunto de instrumentos en el sur de Europa, en el que se incluían adornos de conchas perforadas y pequeñas hojas de piedra alargadas que fueron lanzadas a grandes distancias con la ayuda de lanzas. Ahora, después de décadas de especulaciones sobre quién construyó esos objetos, se ha demostrado finalmente que las hicieron humanos modernos, y no neandertales. Ese avance tecnológico tal vez contribuyó a que nuestra especie dominara sobre los neandertales, que se extinguieron poco después de las nuevas herramientas aparecieran en Europa.

neanderthal4La prueba proviene de un análisis reciente de dos dientes de leche hallados en 1976 y 1992, respectivamente, en dos yacimientos arqueológicos del norte de Italia. Por entonces, no se pudo demostrar si habían pertenecido a humanos modernos o a neandertales. Pero en el nuevo estudio, publicado en la revista Science,  un equipo internacional de investigadores dirigido por Stefano Benazzi, de la Universidad de Bolonia, ha utilizado técnicas de imágenes digitales tridimensionales, como la tomografía computarizada, para medir el grosor del esmalte de uno de los dientes, hallado en el yacimiento de Riparo Bombrini, en los Alpes de Liguria. El esmalte era grueso, igual que el de los humanos modernos, y no delgado, como en los neandertales. Y las nuevas dataciones mediante radiocarbono de huesos de animales y de carbón del yacimiento indican que el niño vivió allí hace entre 35.640 y 40.710 años.

Los investigadores también lograron extraer ADN mitocondrial, que se hereda por vía materna, del diente del niño de Cueva de Fumane, una cueva en las montañas de Lessinia, de entre 38.500 y 41.110 años de antigüedad. Tras secuenciar el ADN mitocondrial y compararlo con el de 10 antiguos humanos modernos y 10 neandertales, descubrieron que pertenecía a un linaje de ADN mitocondrial, llamado haplogrupo R, que también se ha identificado en un hueso de un humano moderno, de 45.000 años de antigüedad, hallado en un río cerca de Ust-Ishim, en Siberia.

La reciente atribución de los restos es la confirmación tan esperada de que los humanos modernos construyeron esas herramientas avanzadas, conocidas como herramientas protoauriñacienses, comenta el arqueólogo Nicolas Zwyns, de la Universidad de California en Davis, quien no participó en el estudio. Estas herramientas se transformarían en última instancia en la llamada versión auriñaciense, caracterizada por herramientas de hueso y asta, adornos y arte figurativo, señala.

neandertal_childLa convergencia de las nuevas fechas con las pruebas genéticas y fósiles también demuestra que existe un período de solapamiento de al menos 3000 años entre los neandertales y los humanos modernos, explica Jean-Jacques Hublin, autor principal del artículo. Y aunque no era que “los neandertales se hallaran en un lado del valle y los humanos modernos en el otro, y se saludaran con la mano por la mañana”, prosigue, la entrada de los humanos modernos en Europa habría llevado a la extinción de los neandertales.

Aunque otros factores, como la enfermedad y la menor complejidad de sus redes sociales y comerciales, también habrían contribuido a su desaparición, afirma el arqueólogo Ofer Bar-Yosef, de la Universidad Harvard, quien no participó en el estudio, “es muy posible que las técnicas de caza más eficientes dieran una ventaja competitiva a los humanos modernos frente a los neandertales”.


Artículo original publicado el 4 de mayo de 2015 en Scientific American, Español, sección Evolución-Noticias.

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