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Evidencias • Evidencias geológicas de la evolución • 8 cápsulas

¿Qué son las evidencias geológicas de la evolución?

Las evidencias geológicas de la evolución son el registro fósil, el descubrimiento de organismos extintos que vivieron en épocas pasadas. Son la evidencia más convincente de que la evolución sucede.

Un ejemplo es el fósil de Anchiornis huxleyi que se muestra en la figura adjunta. 

Algunos restos de organismos que vivieron en un época geológica dada, están incrustados como fósiles en las capas depositadas en esa época. Si una capa es anterior a otra, la una contiene fósiles de organismos que son anteriores a los de la otra.

Los fósiles de capas recientes se parecen mucho a organismos vivos, en algunos casos son hasta indistinguibles.

Mientras más antigua es una capa geológica, más diferentes son los fósiles de los seres vivientes.

Sin embargo, los fósiles no son las únicas evidencias que existen que demuestran que la evolución sucede. Aun cuando los fósiles no existieran, la enorme cantidad de evidencias anatómicas, genéticas, geográficas, moleculares y paleontológicas  que hay bastarían para no dejar lugar a dudas que la evolución es un hecho y sucede.

Vídeo recomendado.
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Referencias:
Referencia. Mayr, Ernst, () What Evolution Is. p. 13

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El descubrimiento de Tiktaalik: la confirmación de una predicción en evolución

El descubrimiento de Tiktaalik es un ejemplo de cómo se confirma una predicción en evolución.

Neil Shubin trabajó 6 años para encontrar lo que él sabía debía existir: un fósil de una animal intermedio entre los peces y los animales más primitivos que ya caminaban sobre terreno firme.

Sabía que si ese fósil existía, había que buscarlo en el lugar correcto y en la época correcta.

Lo buscaron en la isla Ellesmere en el norte de Canadá, a 1000 millas del Polo Norte, en unas rocas de hace 375 ma, que se formaron en donde en esa época había unos arroyos.

Tiene las características esperadas de un fósil transicional entre peces y tetrápodos: cabeza plana, ojos en la parte superior de la cabeza, cuello, aletas especializadas para moverse sobre la tierra.

El video anexo es una magnífica crónica acerca del origen del descubrimiento de Tiktaalik. Está subtitulado en español.

1
Vdeo
Origen de los tetrápodos
       
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Referencias:
Referencia. Shubin, Neil, () Your Inner Fish: A Journey into the 3.5-Billion-Year History of the Human Body. p. 24

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Es un hecho que existen pocos fósiles

¿Por qué existen tan pocos fósiles?

Dado que la probabilidad de que un organismo fosilice es sumamente pequeña, el registro fósil con el que se cuenta es muy escaso.

Se estima que el número de especies que han vivido en el planeta es de entre 17 y 4,000 millones. Todo depende si contamos bacterias y archeobacterias o únicamente eucariotes.

La cifra de 17 millones parece ser muy baja pues sólo de especies vivas actualmente tenemos 10 millones.

Se conocen alrededor de 250,000 distintas especies fosilizadas, lo que corresponde a entre el 0.1% al 1% de todas las especies que han existido.

Es una muestra muy pobre. Seguramente existieron especies con características imposibles de imaginar de las cuales jamás sabremos absolutamente nada.

Baste decir que con las pocas especies fosilizadas que conocemos es posible darse una idea de cómo funciona la evolución y percibir cómo es que los principales grupos de especies se separaron unos de otros.

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Referencias:
Referencia. Coyne, Jerry A., () Why Evolution Is True. p. 22

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La aparición de los organismos multicelulares

En el registro fosil no hay nada aparte de microbios durante los primeros 3,500 ma.

De repente, en un lapso de 40 ma, aparecen todo tipo de cuerpos: plantas con cuerpo, hongos con cuerpo y animales con cuerpo.

¡Los cuerpos se pusieron de moda!

La pregunta que surge es: ¿qué sucedió para que de repente aparecieran cuerpos por todos lados?

¿Cómo aparecen los organismos multicelulares?

Una de las teorías más sencillas que trata de explicar esto dice que fue cuando los microbios desarrollaron nuevas maneras para comer otros microbios o para evitar ser comidos.

Hay un experimento hecho con algas unicelulares que se cultivaron hasta llegar a 1,000 generaciones. Después se introdujo un depredador en el cultivo: un organismo unicelular con flagelo que envuelve a las algas y las consume.

En menos de 200 generaciones las algas ya se habían convertido en macizos de cientos de células con lo que evitaban ser consumidas por el depredador.

Eventualmente los macizos se estabilizaron en 8 células: el mínimo número tal que no eran engullidas pero podían cada una de ellas recibir luz.

Lo más asombroso sucedió cuando el depredador fue retirado y la población de algas se quedó estable en organismos multicelulares de tamaño 8 células.

En resumen, este experimento provocó que aparecieron organismos multicelulares a partir de organismos sin cuerpo, unicelulares, debido a un cambio en el medio ambiente.

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Referencias:
Referencia. Shubin, Neil, () Your Inner Fish: A Journey into the 3.5-Billion-Year History of the Human Body. p. 135

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La edad de un fósil se calcula a partir de la edad de la roca donde es encontrado

Algunas rocas, en general las de origen volcánico, como la lava, contienen minerales radioactivos como potasio, uranio o torio.

Cada uno de estos minerales decae a una velocidad específica, que los físicos llaman vida media.

Este tiempo es el tiempo que toma para que cierta cantidad del mineral se convierta en la mitad.

Por ejemplo, Uranio 238 tiene una vida media de 4,500 ma y produce plomo 206 durante el proceso.

La edad de una roca se puede estimar midiendo su proporción de uranio y plomo.

Las rocas sedimentarias, que no tienen minerales radioactivos, se fechan por su ubicación con respecto a una capa que sí es posible fechar.

De esta manera es posible estimar la edad de un fósil que quedó atrapado en un roca.

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Referencias:
Referencia. Mayr, Ernst, () What Evolution Is. p. 19

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La relación entre la visión tricromática y los bosques coloridos

Los humanos y sus parientes más cercanos, los simios, así como los monos del viejo mundo, tenemos 3 distintos receptores de luz con los cuales podemos percibir rojos, verdes y azules.

Comparando los genes de los distintos primates con estas características se ha podido estimar que la visión tricromática apareció en ellos hace 55 ma.

Los estudios en rocas de esta época muestran cambios sustantivos en la composición de los bosques también hace 55 ma. Antes de esta época, los bosques eran ricos en ficus y palmeras, que son plantas de buen sabor pero descoloridas.

Más tarde aparecieron bosques con mayor diversidad en plantas y en colores.

Parece sensato apostar a que la aparición de buena vista a color se correlacione con el cambio de bosques monocromáticos a bosques con una oferta de comida rica en colores.

Los únicos otros primates que tiene visión tricromática son los monos aulladores, del nuevo mundo, que sufrieron una adaptación similar hace 35 ma.

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Referencias:
Referencia. Shubin, Neil, () Your Inner Fish: A Journey into the 3.5-Billion-Year History of the Human Body. p. 153

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Las rocas ayudan a entender el origen de los organismos multicelulares

Dado que por 3,500 ma lo único que existió fue vida unicelular y de repente en 40 ma aparecen todo tipo de animales, la pregunta que uno se hace es: ¿por qué tardaron tanto los animales con cuerpo en aparecer?

Tener cuerpo representa un ventaja enorme, pues permite trasladarse de un lugar a otro, permite comer a otros animales más pequeños y permite evitar ser comido por otros.

Sin embargo tener cuerpo es caro, consume mucha energía y mientras más grande es el cuerpo, más energía requiere.

Los estudios de química de rocas muestran que los niveles de oxígeno no siempre han sido como son actualmente. Se sabe que hasta hace 1,000 ma, la atmósfera y los mares tenían muy poco oxígeno.

A partir de hace 1,000 ma estos niveles empezaron a subir para alcanzar lo que tenemos hoy en día.

Es posible que este aumento en oxígeno esté ligado a la aparición de organismos multicelulares. En el momento que las bacterias pudieron echar mano de suficiente oxígeno para convertirse en multicelulares, la solución fue muy exitosa y los cuerpos surgieron por todas partes: la vida cambiaría para siempre.

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Referencias:
Referencia. Shubin, Neil, () Your Inner Fish: A Journey into the 3.5-Billion-Year History of the Human Body. p. 137

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Los fósiles de multicelulares del Burgess Shale

Uno de los sitios que contiene fósiles de los animales multicelulares más extraordinarios es el Burgess Shale (Esquisto de Burgess) en el Parque Nacional Yoho de la provincia de Columbia Británica, en Canadá.

Estos fósiles son del Cámbrico Medio, de hace alrededor de 505 ma y aparecen en el registro geológico durante un intervalo de 15 a 20 ma. Fueron descubiertos por Charles Walcott durante una expedición en 1909.

Sobresalen por su extravagancia los que se muestran en las imágenes:

  • Opabinia, que tenía 5 ojos, boca hacia atrás, cola con aletas y proboscis.
  • Anomalocaris, que era el monstruo depredador por excelencia del Cámbrico. Llegaba a medir hasta un metro, su apéndice bucal era similar al de un camarón, su aparato bucal parecía el de una medusa y el resto del cuerpo sugiere una esponja primitiva.
  • Hallucigenia evoca con su nombre lo raro, singular y extraño de este animal. Tenía una cabeza bulbosa sin antenas, ojos ni boca, y en el extremo un cuerpo cilíndrico, largo y estrecho con 7 pares de espinas largas.
  • Wiwaxia era un pequeño organismo de forma ovalada y plana con el cuerpo cubierto de espinas individuales.

El mapa muestra la ubicación del Burgess Shale en el planeta hace 500 ma.

Este sitio contiene una serie de simulaciones de cómo pudo haber sido la vida bajo el agua en el Cámbrico.

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Recomendamos este sitio.
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Referencias:
Referencia. Carroll, Sean B., () Endless Forms Most Beautiful. p. 138

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