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¿Qué son las placas tectónicas?

 
 

Resulta muy irónico que la Geología, esa ciencia que se dedica a estudiar las rocas más antiguas, es de las ciencias más modernas. La idea fundamental sobre la cual la Geología está basada, la de las placas tectónicas, es posterior al laser y al código genético.

Desde principio del siglo XIX se sabía de la existencia de fósiles casi idénticos en continentes muy distantes, como África e India, o Sudamérica y África. Darwin siempre dijo que las especies que son similares debieron evolucionar a partir de ancestros comunes.

Sin embargo, la idea de que los continentes se muevan desafía al sentido común. Como siempre sucede, el sentido común, aunque indispensable, no es confiable.

En los años 50´s S.K. Runcorn demostró que la orientación magnética de las rocas en Europa había cambiado con el tiempo. Esto quería decir una de dos cosas:

  1. Durante el Precámbrico el Polo Norte estaba donde está Hawaii actualmente, o
  2. Europa se había movido desde esa época respecto al Polo Norte.

La opción 2 era la más factilble dadas las evidencias.

En 1962 Harry Hess propuso que el fondo del mar es como una banda sin fin que se forma a partir del manto terrestre en las dorsales oceánicas y se desplaza lentamente y en ambas direcciones hacia los continentes más cercanos. Cuando llega a ellos, se sumerge bajo el continente.

Con mediciones de la antiguedad de la rocas se confirmó que las rocas en el fondo del mar, bajo los sedimentos, efectivamente son más jóvenes mientras más cerca están de la dorsal y conforme se va uno alejando, las rocas van siendo más viejas.

Tuzo Wilson en los años 60´s propuso la teoría que explica el fenómeno completo: la corteza terrestre está partida en pedazos llamados ""placas tectónicas"". La roca de las placas se forma en una dorsal y se desplaza lentamente hasta hundirse bajo otra placa. En otras palabras, el manto terrestre se recicla todo el tiempo.

Los continentes son roca más ligera que está flotando sobre algunas placas. Adonde vaya la placa va el continente. Puede resultar que dos continentes choquen en cuyo caso se forman montañas.

Los límites de las placas tectónicas resultan muy evidentes cuando se observa la ubicación de los terremotos: estos ocurren en o cerca de los límites. 

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Placas tectónicas
 
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Cómo aparece un continente y un oceáno
 
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Referencias:
Tudge, Colin., () The Day Before Yesterday. p. 34

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