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¿Cómo han cambiado los continentes con el paso del tiempo?

 
 

Todavía no se sabe exactamente cómo han ido cambiando en detalle las masas continentales a lo largo de las eras geológicas. Conforme los geólogos van encontrando evidencias, la imagen completa del movimiento continental se va armando.

Se sabe que los continentes están siempre en constante movimiento pues descansan sobre las placas tectónicas que se mueven como bandas sin fin sobre la superficie de la Tierra.

Cuando los continentes se separan, eventualmente llegan a encontrarse y unirse otra vez (cuando dos chocan, se forman las montañas). Esto implica que el ir y venir de los continentes sea cíclico. Estos ciclos de más o menos 500 ma se han repetido por los menos 5 veces, produciendo ese mismo número de supercontinentes a lo largo de quizá 3,000 ma.

Por la existencia de unas rocas muy antiguas (llamadas cratones) encontradas en Sudáfrica, Australia, India y Madagascar, se sabe que hace 3,100 ma existió una gran masa continental a la cual se la ha llamado Ur. (Es posible que haya existido una aun más antigua llamada Vaalbara, pero las evidencias son muy escasas). Los mares que rodeaban a Ur contenían bacterias desde hacía varios cientos de millones de años.

Los estudios de magnetismo sugieren que Ur permaneció unido y creciendo en tamaño hasta hace sólo 200 ma, cuando comenzó a fracturarse. A partir de los 2,700 ma, el supercontinente formado por la unión de Ur y cratones más pequeños que se le fueron agregando se conoce como Kenorland o Superia. La atmósfera de ese momento era totalmente distinta a lo que conocemos: carecía de oxígeno mientras que los niveles de dióxido de carbono deben haber sido cientos o miles de veces los actuales.

Hace 2,400 ma, cuando el nivel de oxígeno en la atmósfera empezó a aumentar, Kenorland comenzó a fracturarse, Ur se separó de cratones que se trasladaban hacia los polos. Así se inició hace 2,000 ma, cuando ya existían eucariotas, la formación de otro supercontinente llamado Columbia, a partir de varias masas continentales aisladas. La mayor de ellas era Laurentia, que hoy corresponde al centro y este de los Estados Unidos. Además de Ur, se le unieron Báltica y Ukrania, que hoy corresponden a Europa del Este. También se unieron cratones que hoy son parte de Sudamérica, China y África.

Después de volverse a fracturar Columbia, hace 1,200 ma se comenzó a formar otro supercontinente llamado Rodinia, a partir de Ur y otras masas continentales. Comprendía secciones de Norteamérica, Europa del Este, Amazonia, África Occidental, Báltica, Siberia, Kalahari, India, Madagascar, Australia.

El Cámbrico, hace 543 ma, se inicia con un Rodinia esparcido en muchas secciones muy grandes. La más grande de ellas es Gondwana, que se ubicaba desde el Polo Sur hasta el Ecuador. Otra es el núcleo de Laurentia que hoy corresponde a Norteamérica y Groenlandia. Para entonces los animales multicelulares ya habían existido durante por lo menos un par de cientos de millones de años.

Hace 300 ma, cuando ya se había colonizado la tierra firme y ya existían los reptiles y los anfibios, Gondwana, trasladándose hacia el norte colisiona con Laurentia para formar el último supercontinente: Pangea. Al cerrarse el mar entre estas dos masas surgen las montañas Apalaches, que llegaron a tener más de 10 kilómetros de altura, opacando a los Himalayas actuales.

Es a partir de este momento que aparecen los dinosaurios y los mamíferos.

Finalmente, hace 175 ma Pangea comienza a separarse en secciones diferentes. Entre Laurentia y Gondwana comienza a formarse un incipiente Oceáno Atlántico del Norte. Antártica y Australia se separan de Gondwana, moviéndose hacia el sur y convirtiéndose en islas enormes. Entre Sudamérica y África aparece el Átlantico del Sur, mientras que India se separa e inicia su viaje hacia el norte que la hará chocar con Asia y así surgirán los Himalayas.

Todos estos movimientos de la geografía del planeta trajeron cambios climáticos. Al surgir montañas, aparecen regiones frías. Al haber continentes en los polos aparecen los glaciares y baja el nivel del mar. Al aumentar las costas se promueve la vida en aguas someras.

La vida evolucionó en las grandes masas continentales sujeta a una competencia feroz, en contraposición a lo que sucedió en las islas, donde la evolución se daba de manera aislada.

Esta liga permite descargar un poster de excelente calidad que muestra la formación de Norteamérica y Sudamérica desde hace 1000 ma.

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Vdeo
Movimiento de los continentes desde hace 600 ma
 
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Vdeo
Reconstrucción de las placas tectónicas desde el rompimiento de Pangea
     
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Referencias:
Hazen, Robert M., (2012) The Story of Earth. p. 189

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