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1856-Dos mineros descubren a los Neandertales: Homo neanderthalensis

 
 

Hoy, el valle del Neander, en Alemania, es un hermoso lugar, con bosques, cuevas y unos acantilados espectaculares. A mediados del siglo XIX, esa zona era explotada para utilizar todos sus recursos naturales.

Existían muchas minas de donde se extraía piedra caliza para ser aprovechada en construcción y en la fundición del hierro.

En agosto de 1856, dos mineros que limpiaban una cueva hoy llamada Feldhof o Kleine Feldhofer Grotte, encontraron algunos huesos entre los escombros que llevaban en sus carretillas.

Para beneplácito de la ciencia moderna, uno de los dueños, Wilhelm Beckershoff, decidió que bien valía la pena conservar esos huesos. Inclusive mandó a los trabajadores en busca de más.

En total, se recuperaron 16 piezas que debieron haber formado parte de un esqueleto completo.

Afortunadamente los fósiles de hueso llegaron eventualmente a manos de un profesor de anatomía de la Universidad de Bonn, de nombre Hermann Schaaffhausen, quien se convenció que se trataba de los restos de un hombre muy antiguo.

Se les puso el nombre de Neandertal por el valle donde fueron encontrados. Hoy se sabe que los Neandertales poblaron Europa y Asia durante 300 ka y desaparecieron misteriosamente hace 28 ka.

En la actualidad se conocen cientos de fósiles de Neandertales.

Las características que los distinguen de los humanos ya no son cuestionadas. Se sabe que a edad madura, eran bajos de estatura, fornidos y de apariencia extraña. Si los vistiéramos con ropa contemporánea quizá podríamos esconder sus torsos gruesos en forma de barril y sus extremidades cortas. Pero sus cabezas desproporcionadamente alargadas, sin mentón y con unos arcos acentuados sobre los ojos, llamarían mucho la atención entre la gente.

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Referencias:
Reader, John, (2011) Missing Links: In Search of Human Origins p. 61

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