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Evolución de la ballena

 
 

La filogenia de la ballena y sus parientes, los delfines y las marsopas, se conoce muy bien pues como son animales que viven en el agua, esto los hace excelentes candidatos a fosilizar.

De la década de 1980 a la fecha se han descubierto gran cantidad de fósiles en el Medio Oriente, que han permitido reconstruir cómo evolucionaron las ballenas.

Las ballenas tienen rasgos muy característicos lo que ha facilitado identificar los fósiles de sus ancestros y parientes lejanos.

No tienen patas traseras (aunque tienen vestigios de extremidades inferiores y pelvis), sus patas delanteras son aletas, la nariz la tienen en la parte superior de la cabeza, los dientes son cónicos y sus oídos tienen adaptaciones que les permiten oir bajo el agua.

No existe ningún fósil de ballena anterior a los 60 ma, pero sí hay multitud de fósiles de mamíferos. Los fósiles de animales parecidos a las ballenas actuales empiezan a aparecer en el registro fósil de hace 30 ma.

En solo 10 ma evolucionaron a partir de una especie de artiodáctilos: el grupo de mamíferos que tiene número par de dedos, como los camellos y los cerdos.

Otra evidencia anatómica de su pasado mamífero terrestre es la existencia de vestigios de bigotes. Los fetos los desarrollan y luego los pierden por no ser de utilidad para una vida marina.

Su pariente vivo más cercano es el hipopótamo, que es el mamífero con mayor vida acuática.

Acerca de la razón por la que estos animales cambiaron su forma de vida de la tierra al agua, se piensa que fue porque hace 65 ma desaparecieron los dinosaurios y sus parientes marinos que se alimentaban de peces, como los mosasaurios, los ichthyosaurus y los plesiosaurus. Estas especies dejaron un nicho enorme en el mar, para que otros animales lo aprovecharan. Así surgieron los mamíferos acuáticos que hoy conocemos.

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Referencias:
Coyne, Jerry A., () Why Evolution Is True. p. 47

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