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2013-Lee Berger descubre a Homo naledi

 

Después de descubrir a Australopithecus sediba en 2008, Lee Berger se dedicó a ubicar todos aquellos sitios cerca de la Cuna de la Humanidad candidatos potenciales a contener fósiles de homínidos que enriquecieran el conocimiento acerca del origen de Homo sapiens. Sabía que aunque esta zona cerca de Johanessburg ha sido la más estudiada durante los últimos 100 años, con seguridad los paleontógos habían dejado restos sin encontrar.

Escogió para comenzar una cueva en particular, la cueva Rising Star, muy conocida para todos los paleontólogos pero de difícil acceso por tener pasadizos angostos por donde solo un cuerpo esbelto puede pasar. Contrató a dos espeleólogos jóvenes y delgados que el primer día bajaron a una cámara situada a 30 metros de profundidad y encontraron una enorme cantidad de huesos de homínidos. Berger no daba crédito a su descubrimiento. Desafortunadamente, como él es robusto, no pudo presenciar ese momento.

Lanzó una convocatoria por Facebook, invitando a alumnos de doctorado con experiencia en excavaciones, a participar como parte de un equipo que extrajera y estudiara los restos de esa cueva. De las decenas de solicitudes que recibió, escogió a 6 investigadoras mujeres, jóvenes muy esbeltas, de diversas partes del mundo, listas para viajar a Sudáfrica e iniciar la aventura en unas cuantas semanas.

El gran mérito de Lee Berger es haber roto la tradición que dictaba que los descubrimientos de homínidos se conservaban en secreto hasta el día de la publicación científica. Él decidió transmitir en vivo lo que sucedía dentro de la cueva. Colocaron cables, lámparas, cámaras y celulares a lo largo de todo el recorrido. Montaron un centro de control en la superficie donde recibían en tiempo real la información de lo que sucedía dentro. Inclusive, invitó a reporteros de National Geographic para que publicitaran lo que iba aconteciendo y el equipo publicaba tweets constantemente compartiendo fotos de los huesos.

La misión fue un gran éxito. Durante los primeros días encontraron los restos de por lo menos 3 individuos de una misma especie—al final habrían encontrado restos de 12 individuos de todas edades y al menos un ejemplar de cada hueso del cuerpo. Lo más sorprendente fue que contrario a lo que sucede en general, que por cada hueso de homínido se encuentran miles de huesos de animales, en este caso se trataba en exclusiva de huesos de homínidos, y en grandes cantidades. Nunca en la historia de la paleontología se habían hallado tantos restos de un misma especie juntos.

Los ejemplares pertenecen a una especie de poca altura, con cráneo del tamaño de una naranja pero de forma muy similar a la humana, a la que decidieron nombrar Homo naledi. La mano tiene un pulgar oponible, capaz de utilizar herramientas como las de Homo habilis, aunque no se encontró ninguna.  Los pies son casi indistinguibles de los de Homo sapiens. La cara y caderas son como de humano, pero el cuerpo es parecido a un australopetecino con algunos rasgos de simio. La especie tiene una mezcla de rasgos primitivos y modernos, característica que no tiene ningún homínido conocido.

El hecho que no aparecieron restos de otras especies y que los huesos estaban intactos, hace pensar que la cueva fue utilizada como un lugar de desecho de cadáveres.

Eventualmente el equipo se convirtió en un grupo de más de 100 gentes, dedicadas a limpiar, estudiar, clasificar y fechar los fósiles: tienen una antigüedad de entre 335 y 236 ka. Este hecho implica que fueron contemporáneos de los Neandertales y los primeros Homo sapiense impacta el árbol filogenético de los homínidos: hasta la fecha es difícil ubicar con precisión a Homo naledi.

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